Cell:给CRISPR加上开关!通过表观遗传操控基因表达,为阿尔兹海默症等及并带来新的解决方案

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撰文|nagashi
编辑|王聪
排版|水成文

CRISPR基因编辑技术自问世以来,就表现出其他基因编辑技术无可比拟的优势,并深刻改变了基因编辑领域乃至整个生命科学的研究模式。在原理上,以CRISPR-Cas9系统为例,Cas9蛋白在gRNA的引导下会靶向与之互补的DNA双链并将其断裂,从而将该基因位点突变失活。

但值得注意的是,DNA双链断裂后的细胞修复过程是难以控制和预料的,有可能会导致不必要的基因改变。由此看来,如果能开发一种替代技术,可以在不损害DNA的情况下改变基因表达,从而在保留CRISPR技术优点的同时,还能提高其安全性和可操控性,这对科学研究和药物开发都是十分重要的。

2021年4月9日,美国麻省理工学院和加州大学旧金山分校的研究人员在 Cell 上发表题为:Genome-wide programmable transcriptional memory by CRISPR-based epigenome editing 的研究论文。

这项研究开发了一种基于CRISPR的表观基因组编辑系统——CRISPRoff(或CRISPRon)该技术可以通过在基因中加入或移除甲基化来控制它们的表达。研究团队通过CRISPRoff成功诱导多能干细胞转化为神经元,并抑制Tau蛋白——一种老年痴呆相关蛋白的表达。

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随着遗传学的发展,人们逐渐意识到,个体性状的改变不一定都是来源于基因序列的变化。在某些情况下,即使两个个体的基因序列完全相同,但在不同的环境下却可以表现出截然不同的性状,这就是观遗传学(Epigenetic)

更重要的是,近年来的研究发现表观遗传与人类的许多疾病的发生发展密切相关,尤其是癌症。因此不少实验室和医药公司都在竞相开发表观遗传药物,但在开发成本、治疗效果以及药物副作用等方面存在或多或少的问题。

在此项研究中,研究团队提出了一种可编程的表观遗传记忆书写器——CRISPRoff,它由切割活性丧失的Cas9蛋白(dCas9)和DNA甲基转移酶(DNMT3A)融合而成。研究人员惊奇地发现,CRISPRoff可以靶向人类基因组中的大多数基因,甚至是那些不翻译蛋白质的基因

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通过CRISPRoff实现的持久的和多路复用的基因沉默

DNA甲基化是最常见的一种表观遗传模式,且往往会抑制甲基化区域相关基因的表达。研究小组发现,短暂的CRISPRoff表达将引发高度特异性的DNA甲基化和基因抑制,并成功诱导多能干细胞分裂分化为神经元

不仅如此,研究团队还构建了与CRISPRoff功能相反的表观遗传效应器——CRISPRon,它通过融合DNA去甲基化酶和转录激活因子来逆转沉默基因的表达模式,促进其表达。

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CRISPRon促进沉默基因的表达

研究人员还将CRISPRoff与全基因组筛选和染色质标记分析进行配对,以此建立了遗传基因沉默的规则。他们发现了能够沉默绝大多数基因的sgRNAs,包括那些缺乏典型CpG岛(cgi)的基因,并揭示了超出注释CpG岛的广泛靶向窗口。

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CRISPRoff介导无CpG岛注释的基因的沉默

为了CRISPRoff系统是否适用于治疗重大疾病,研究人员决定在神经元上进行测试——通过CRISPRoff实现神经元中Tau蛋白表达的降低。值得一提的是,Tau蛋白会在大脑中形成“缠结”,进而导致记忆丧失和阿尔茨海默氏症的其他症状。

对此,本研究的通讯作者Jonathan Weissman教授表示:“我们所展示的是,这是一种沉默Tau蛋白并阻止该蛋白表达的可行策略。当然,目前仍有一些问题需要进一步研究来回答。例如,你要怎么把这个东西递送给成年人呢?它真的足以影响老年痴呆症吗?”

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CRISPRoff实现神经元中Tau蛋白表达的降低

实际上,CRISPRoff只是这些年来科学家们为提高CRISPR的效率和安全性而提出的几种方法之一。此前,在2018年,Weissman等就通过一种名为CRISPRa(激活)的技术,增强了一种能促进饱腹感的基因的表达,他们认为这为肥胖治疗提供了新的希望。与之相,一种名为CRISPRi(干扰)的基因编辑器,它可以降低基因的表达。

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总而言之,CRISPRoff具有广泛的启动可遗传基因沉默的能力,甚至在CpG岛之外扩展了基于甲基化的基因沉默模式,并使多种应用成为可能,包括全基因组筛选、多路细胞工程、增强子沉默和表观遗传机制探索等等

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